LOS ÁNGELES — Una vez al mes, una misa dominical muyparticular se lleva a cabo en un patio fuera de un Starbucks en El Monte.Cuando los aviones vuelan por encima, los miembros de la congregación tienenque gritarse unos a otros a lo largo de la mesa.

Algunos días, hay una pequeña multitud y la conversacióndura horas. Otros días, Arlene Ríos espera sola.

No es fácil ser una atea criada en una cultura devotamentecatólica. Pero aquí en el Valle de San Gabriel, no tienes que dudar de la existenciade Dios a solas. Puedes ir a la reunión mensual de latinos seculares ycompartir un café con leche con Ríos.

No hay hostias de comunión en este servicio, solo café ypasteles, apoyo y comprensión de los Ateos Latinos Seculares Unidos del Vallede San Gabriel.

"Algunas personas tienen miedo de confirmar suasistencia, porque temen que los miembros de su familia sepan que estáncuestionando la religión", dijo Ríos, quien comenzó a organizar estainusual asamblea en Fresno hace tres años. "Sigo presentándome por siacaso".

Se enfrenta a siglos de tradición.

En los hogares mexicanos y latinoamericanos abundan lossantos. Los muñecos de cabeza bamboleante del Papa adornan los estantes de loslibros. Las palmas del Domingo de Ramos se clavan en las paredes. Las pinturasde la Última Cena cuelgan en los comedores. Las abuelas regalan rosarios paracolgarlos en el espejo retrovisor del auto familiar. Las mamás dicen"persígnate" cuando llegas a la autopista o hay turbulencia en elavión.

En la cultura mexicana, no hay mayor icono que la Virgen deGuadalupe. Para despedirse, se dice “adiós”, haciendo referencia a mandar aalguien “a Dios”.

Pese a que la identificación con la Iglesia Católica, o concualquier otra iglesia, ha disminuido entre los latinos de Estados Unidosdurante la última década, los latinos no estiman demasiado a los ateos.

Alrededor del 47 por ciento de los latinos se describen a símismos como católicos, en comparación con el 57 por ciento de hace una década,según una encuesta del Pew Research Center sobre el cambiante panoramareligioso de Estados Unidos publicado en octubre. Al mismo tiempo, el 23 por cientode los latinos indican que no están afiliados a ninguna religión, encomparación con el 15 por ciento en 2009.

Otra encuesta del Pew Research Center indicó que "loslatinos se sienten más desfavorables hacia los ateos que hacia cualquier otrogrupo".

"La religión para los latinos, en su inmensa mayoría,durante mucho tiempo ha sido católica. Está muy arraigada e imbuida en lacultura", dijo Arlene Sánchez-Walsh, profesora de estudios religiosos enAzusa Pacific University. "Convertirse en completamente no creyente, esuna ruptura importante".

Lo cual es algo que los miembros de esta reunión saben muybien.

La madre de Alex Flores habló de su pérdida de fe con elsacerdote local. Si el hombre de 37 años quería volver a convertirse alcatolicismo, le dijo a su hijo que podía ser rebautizado "en unahora".

La familia de Tomás Rodríguez Jr. cree que el hombre de 54años está pasando por una fase. Su madre, en broma, se culpa por su "descreimientode Dios".

En el trabajo de Alfredo Beltrán en Commerce, una compañerade trabajo anunció que pensaba que los ateos eran "adoradores deldiablo". Otro le preguntó a Beltrán si incluso lamentaba las muertes.

Beltrán, de 44 años, se crió como católico y recuerda laculpa que le acompañaba. Cuando llovía, su familia le decía que era porquehabía "sido malo y Diosito se había enojado". En la confesión, sepreguntaba por qué necesitaba arrepentirse por haberse olvidado de lavar losplatos o por no sacar la basura.

Asistía a la misa con todos los miembros de su familia,excepto su abuelo.

"Siempre se quedaba en casa, y yo escuchaba pequeñoscomentarios (hechos por él) aquí y allá como: 'Oh, Dios no me dio esa carne. Yoconseguí esa carne; gané el dinero para comprarla'", recordó Beltrán,quien se convirtió en ateo cuando tenía más de 30 años.

Beltrán conoció a Ríos mientras los dos hacían fila en LosÁngeles para escuchar una charla con el activista ateo Matt Dillahunty,presentador del programa de internet en vivo "The Atheist Experience".Cuando Ríos le dijo a Beltrán que quería empezar el grupo, él la apoyóinmediatamente.

Ríos, veterana de la Armada, creció como católica pero sealejó de la religión cuando tenía más de 30 años porque "simplemente notenía ningún sentido para mí". Pero la mujer de 43 años confesó que perdióuna importante función que la iglesia le proporcionaba, "el aspectocomunitario de la misma".

Fundó el grupo “Ateos Latinos de Fresno” después de escucharsobre las reuniones seculares de latinos en todo el país. Seis personasvinieron a su primera reunión. El grupo ahora cuenta con cientos de miembros enlínea. Después de que Ríos se mudó al Valle de San Gabriel, celebró su primerareunión allí en junio de 2018.

Sus padres la apoyaron, reveló, aunque a veces su madre(quien creció en México) todavía hace referencia a la Biblia cuando habla consu hija. Aunque el "ser natural de María Elena Ávila me dice quecrea", ella respeta el ateísmo de su hija.

"Este es un país libre y puedes llegar a ser lo quequieras ser", apuntó. "Mi propósito como madre era criar a mis hijoscomo buenos ciudadanos, y creo que lo hice".

Pero otros miembros de la familia rechazan las creencias deRíos (o la falta de ellas) por completo.

"Ay mija", le dice su tía, "fuiste bautizadacatólica, así que siempre vas a ser católica".

En Estados Unidos, un número cada vez menor de adultos seidentifican como católicos, mientras que el número de personas que responden ala pregunta sobre la religión con la palabra "ninguno" ha crecido demanera constante.

La parte de la población sin afiliación religiosa, queconsiste en personas que se identifican como ateas, agnósticas o "nada enparticular", subió de 17 por ciento en 2009 a 26 por ciento en 2018-2019,según el Pew Research Center. Esos números han crecido en múltiples gruposdemográficos.

En todo el país, los latinos se han unido en grupos deFacebook y en hilos de Reddit para compartir su secreta (o no tan secreta)falta de fe.

Un usuario de Reddit dijo que se desilusionó con la religiónalrededor del momento en que pasó por la confirmación en la preparatoria. Sumadre, a quien describió como "todavía muy católica", asiste a misatodos los domingos y reza antes de acostarse y en cada comida. Su padre siempreha parecido "como que lo tolera".

"Aunque él también creció siendo católico, tengo lasensación de que hace todo lo posible por mantener la paz con mi madre",escribió. "Supongo que hago lo mismo cuando estoy de visita en casa".

Otro usuario de Reddit enfatizó "cuán arraigadas estánnuestras culturas en la superstición".

"En resumen, si no eres católico, no eres uno de los'normales', por lo que puede ser muy difícil encajar", recalcó el usuario."Mi esperanza es que otros latinos ateos ayuden a normalizar el ateísmo ensus respectivas comunidades".

Siete personas se reunieron el segundo domingo de noviembrepara el encuentro, sin tener en cuenta a los feligreses que se dirigieron alStarbucks después de misa. Ríos buscó dinero en una billetera de la Loteríapara poder tomar café para mantenerse caliente en el aire frío, mientrasrepartía los boletines informativos de Atheists United.

Están abiertos sobre su descreimiento. La camiseta negra deRíos decía "Latinas Seculares". Beltrán tiene un tatuaje ateo en sumuñeca y una calcomanía en su camioneta que promueve a “Ateos Latinos SecularesUnidos del Valle de San Gabriel”.

La mayoría de los compañeros de trabajo de Beltrán en elDepartamento de Obras Públicas de Commerce son latinos, y todos son religiosos,lo que lo convierte en el "blanco de todas las bromas", confesó. Amenudo, él cuestiona su fe.

Después que un compañero de trabajo le explicó que su propiahija tenía discapacidades por todas las cosas malas que él hizo en el pasado,Beltrán cuestionó el creer en algo que castigaría a una inocente niña de cuatroaños por los supuestos pecados de un hombre adulto.

Cuando un amigo murió, Beltrán dijo que llamó a otrocompañero de trabajo para contarle su dolor. Ese colega le había preguntado unavez: ¿Los ateos realmente lamentan la muerte?

"No lo correlacionamos con la religión," dijo Beltrán.Pero cuando "perdemos a alguien, se nos rompe el corazón".

Aunque algunos amigos se preocupan porque no es creyente, élse mantiene fiel a su código moral.

"No sé ustedes, pero cuando finalmente decidí decir queera ateo, sentí que este enorme peso se me cayó de la espalda", expresóBeltrán a los no creyentes reunidos. Un murmullo de aprobación corrió por elcírculo.

"Quería gritar y decírselo a todo el mundo",comentó.

A veces, sin embargo, ser no creyente tiene un costo.Después de que la hermana de Flores diera a luz a un hijo y fuera el momento debautizarlo, le dijo a Flores que quería que fuera el padrino del niño.

"Pero como eres ateo", le dijo, "tuve que recurrira otra persona".

Leticia Flores-Mejía consideró a Flores, mencionó, pero"en la iglesia a la que fuimos, los padrinos tenían que sercatólicos".

Beltrán se encontró con un bloqueo similar. Cuando losamigos querían que fuera el padrino de su hijo, fue el sacerdote quien dijo queno.

"Aparentemente no pude porque, ¿cómo se supone que voya enseñar a su hijo sobre Dios y la Biblia si no soy creyente?", dijo Beltrán.

"Técnicamente puedes enseñarle", agregó Flores,"pero no las cosas que ellos quieren".

Ese domingo por la mañana, el grupo de siete personas hablóde sus pasatiempos (incluyendo el de dirigir un taller de baile latino para ateosy agnósticos. Y sobre recientes vacaciones a Europa) incluyendo una visita auna iglesia que instó a los turistas a no ayudar a los falsos pobres, sino a"ayudar a los verdaderos" con una oferta a la parroquia.

Citan la evolución para refutar el Génesis y la historia deAdán y Eva y sus descendientes inmediatos, preguntando si Dios está de acuerdocon el incesto. Hay consuelo en el intercambio de historias sobre gente que noentiende quiénes son los ateos.

"¿No crees en Dios? ¡Pero eres muy amable!", haescuchado Ríos.

"No puedes ser ateo o atea, porque eres una persona muydulce", dijo la amiga de Beltrán, quien le pidió que no hablara con sushijos sobre religión.

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(c)2020 Los Angeles Times

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